Este exoesqueleto infantil é um passo em busca de um humano melhorado

A vida de Elena García Armada mudou radicalmente no dia em que conheceu Daniela, uma menina com uma grave tetraplegia causada por um acidente viação. Esta engenheira industrial do Centro de Automação e Robótica (CSIC-Universidade Politécnica de Madrid, UPM) deixou de lado os seus projetos na indústria para investigar a robótica de um ponto de vista muito mais humanista.

Desde o final de 2012, o seu trabalho tem orbitado em torno dessa ideia. Publicou Robots. Al servicio del ser humano e co-fundou a Marsi-Bionics, empresa a partir da qual estão a desenvolver protótipos de exoesqueletos muito avançados para ajudar os 17 milhões de crianças em todo o mundo que, como Daniela, sofrem de alguma forma de atrofia muscular, paraplegia ou tetraplegia.

O animal bípede

 

Somos animais bípedes. Na verdade, somos os únicos capazes de usar exclusivamente os membros posteriores para caminhar e dedicar os anteriores para desenvolver o resto de nossa vida. Um chimpanzé irá caminhar por alguns minutos, cambaleando e hesitando, mas mais cedo ou mais tarde usará as suas mãos para se sustentar.

Isso muda a nossa fisionomia e nosso ponto de gravidade. Fez-nos fracos e lentos, propícios a maiores lesões articulares – por despejarmos todo o nosso peso em dois pontos e não quatro -, mas também despertou a nossa audácia, suportamos melhor o calor e viagens longas. Vemos acima da vegetação e compreendemos nossa própria existência.

Ajudou-nos a detectar predadores melhor e mais rápido, a sermos capazes de nos elevar e alcançar uma maior gama de visão. Acumulamos mais utilidades e, liberados, transformamos o mundo com as nossas mãos.

Permanente de pé tornou-se a marca do ser humano como um animal, característica exclusiva que abriu as portas à fase seguinte da evolução. Ser privado dela, por doença ou ferimento, significou durante séculos, na melhor das hipóteses, ser separado da sociedade.

O desafio de ser melhor

exoesqueleto

 

Continuar a evoluir: essa é a natureza da espécie. Podemos apelar ao construtivismo, para o qual as mutações não são tanto biológicas mas sim sociais, mas a mudança é real: toda forma de vida permanece num perpetuum mobile.

Nunca tivemos pressa, é verdade: as nossas gestações são lentas, nossa maturidade tardia – em comparação com a média de outros mamíferos – somos o resultado de uma estratégia evolutiva chamada heterocronia: nascer pouco “treinados” e alcançar as habilidades pouco a pouco.

Para isso há uma exigência ambiental, algo que deve ser cumprido: os ambientes devem ser seguros. Nós não nascemos com 400 centímetros cúbicos de estímulos imóveis, mas com uma média de 1500cc que querem ser preenchidos com dados, memórias e ideias.

E como solução para os muitos problemas que enfrentamos desde que começamos a andar eretos, a medicina sempre nos acompanhou: já no Neolítico, por volta de 7.500 aC até 4.000 aC. Nós trabalhamos a ciência com plantas, lama e outros mais. Somente assim poderíamos lidar com doenças e lesões que enfrentaram a nossa sede de evolução.

Lutar contra problemas reais com soluções reais

exoesqueleto infantil

 

É bom olhar para trás. Vejamos o presente, como enfrentamos os mesmos problemas – caminhar eretos – quando perdemos toda a esperança biológica, quando a medicina nos vira costas.

Existem diferentes tipos de lesões medulares – e graus sensíveis sobre a gravidade da doença. As primeiras complicações são geralmente espasmos e deterioração muscular, perda de sensibilidade, e artrite e diferentes infecções devido ao mau funcionamento das articulações.

A solução médica mais eficaz é a terapia robótica do exoesqueleto. Especialistas como o neurocientista Miguel Nicolelis conseguiram com o seu projeto Walk Again Project – uma mistura de RV com exoesqueleto – transformar um diagnóstico de paraplegia total em parcial. Mas as abordagens médicas têm deixado a tetraplegia infantil como um reduto isolado. Um adulto não cresce. Portanto, inclui menos variáveis a serem levadas em consideração.

Esta é a batalha pela qual Elena García luta, a investigadora espanhola que desenvolveu o primeiro exoesqueleto pediátrico do mundo (3 a 14 anos), modelos específicos focados em doenças específicas. O seu exoesqueleto tem 8 motores em comparação com os 4 (2 por cada perna) de modelos adultos, de modo que consegue trabalhar cada articulação (quadril, joelho, tornozelo) de forma independente.

Caminhar é uma necessidade fisiológica: a nossa saúde depende dela – os problemas paralelos, derivados deste tipo de incapacitação, são geralmente de natureza séria. Neste ponto, não é uma questão de cura, uma vez que estamos a lidar com uma doença degenerativa, é sim uma questão de aliviar os efeitos secundários mencionados com o exercício que o próprio exoesqueleto pode executar.

Hibridação neuronal

hibridação neuronal

 

A principal virtude da tecnologia Marsi-Bionics é sua adaptabilidade, a capacidade quase biológica de crescer ou de esticar de acordo com as necessidades de cada paciente. Não é em vão que já lhe atribuiram uma dúzia de prémios – concedidos por entidades científicas e tecnológicas, como IEEE, Elsevier, Associação Clawar e euRobotics Asbl-.

Mas ainda há espaço para melhorias. A solução ideal seria uma adaptação puramente biológica, a fim de reparar a medula espinal. É o órgão crítico que liga o cérebro ao resto do corpo, formando a base do sistema nervoso periférico (SNP).

Axónios agem como linhas de transmissão e repará-los é praticamente impossível, eles não são artérias, são conexões de um diâmetro microscópico, envolvido por sua vez em fibras nervosas untadas em mielina, o isolamento natural que o corpo usa para proteger os nervos e acelerar sinais elétricos.

O futuro, sem dúvida, é híbrido, biocompatível: nanobots a reparar as conexões que um cirurgião não pode por métodos tradicionais. Melhorias diretamente aplicadas ao cérebro, características mecânicas que levam a nossa bipedia, a nossa evolução, para o próximo degrau.

A sonhar com um ser humano melhorado…

paraplegia

 

Dois futuros caminham paralelamente: um que trata de humanizar a tecnologia e outro que pretende tecnificar a humanidade.

 

tecnificar a humanidade

 

Assistir à mudança

No início de 2012, Li Ka Shing Eye Institute da Universidade de Hong Kong devolveu uma visão parcial a um paciente cego, colocando um microchip de 3 milímetros e 1.500 eletrodos na região macular. Para o seu funcionamento, instalaram um cabo subcutâneo que ligou o microchip a uma fonte de energia externa que trabalha sem fios.

 

melhorar o ser humano

 

Em 2014, o estudante Ian Burkhart, 24 anos, ficou tetraplégico após um grave acidente. Uma equipa internacional de médicos operou o jovem e inseriu um chip no seu cérebro, diretamente ligado a um computador. Eles usaram software que analisou os pensamentos do paciente e os converteu em sinais elétricos. Em dois anos ele estava a jogar Guitar Hero.

Considerado um dos “Holy Grails” da ciência, investigadores da Universidade de Washington criaram glóbulos vermelhos artificiais que, simplesmente ao misturá-los com água, reproduzem-se criando sangue sintético. Graças à tecnologia CRISPR/Cas9, uma espécie de tesoura molecular com a qual se pode editar o genoma das células, as chances de erradicação do HIV estão muito melhores. Em termos práticos, é também uma tecnologia económica.

Nanorobots que dissolvem e administram a medicação de um paciente com precisão – e mais eficazmente -, corações artificiais que se tornam substitutos operacionais… Os tempos mudaram. A abordagem tradicional da medicina protética voltou-se para a biomedicina. Não estamos a falar de Ritalin ou Somatodrol, mas de uma mudança de paradigma da perspectiva médica. Uma que exige preocupação, cautela e repensar o nosso futuro a partir de uma perspectiva evolutiva.

 

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